Il coraggio di parlare in Sierra Leone

20 Apr

Sierra Leone ha la reputazione di essere una democratica aperta, ma sulla questione dei diritti umani e delle miniere, pochi hanno parlato. Il coraggioso di Sallu Conteh che è stato uno dei pochi che lo ha fatto.

Ho incontrato Sallu Conteh nel luglio 2012 mentre facevo una ricerca nel nord della Sierra Leone sull’impatto che la società mineraria African Minerals Limited ( AML) stava avendo sui residenti e lavoratori .

AML è una società di minerale di ferro con sede in Gran Bretagna che ha iniziato le sue operazioni a Tonkolili ed è nel paese dal 1996, da allora si stima che abbia investito 2 miliardi di dollari nell’economia nazionale. Il settore minerario nel suo complesso si crede contribuisca di circa il 30 % del PIL della Sierra Leone e AML , è una delle aziende minerarie più grandi ed è il più grande datore di lavoro privato del paese.

Conteh, ex tecnico del settore dei condizionatori d’aria, era diventato uno di quei dipendenti nel 2006. Il 16 aprile 2012, però, era parte di una manciata di individui che ha condotto uno sciopero contro la società nella città di Bumbuna.

Lo sciopero, che ha coinvolto i lavoratori AML e imprenditori, è scoppiata dopo che il governo della Sierra Leone ha negato ai lavoratori il diritto di formare un sindacato di loro scelta. I minatori erano preoccupati per gli stipendi irregolari e incoerenti, il mancato pagamento di ore di lavoro straordinarie, la cessazione arbitraria, l’incapacità di fare appello, e un trattamento discriminatorio sul posto di lavoro.

I dipendenti AML sono scesi in piazza, ma come hanno iniziato la loro protesta, circa 200 poliziotti sono arrivati ​​in città e hanno aperto il fuoco. Da entrambi le parti ci sono stati feriti nella mischia che ne seguì e una donna, marciando con altre donne per invocare la pace, è stata ucciso.

All’indomani dello scontro, Human Rights Commission della Sierra Leone ha condotto un’indagine in piena regola, ha scritto un rapporto completo e ha detto che il luogo dell’incidente sembrava una “zona di guerra” e ha organizzato audizioni pubbliche a cui invitava testimoni chiave. Conteh è stato l’unico lavoratore AML con il coraggio di testimoniare.

Non poteva essere stata una decisione facile per lui . Mi ha detto che la notte prima dell’udienza due dipendenti antiriciclaggio lo avevano chiamato e gli ha detto di testimoniare a favore della società. Ma ha ignorato i loro consigli. Quando nel mese di settembre 2012 gli ho chiesto – l’ultima volta che lo vidi – perché lo ha fatto , ha risposto:

Quello che mi ha dato la voglia di dire la verità era che i padroni volevano che dicessi il contrario. Ho parlato in mome della  Sierra Leone. Le persone in questo paese sono costrette a subire se le questioni non vengono affrontate. Ho fiducia nella legge. Volevo mostrare che non sono un corrotto.”

Domande senza risposta

Due mesi dopo l’udienza, Conteh è stato trasferito nella capitale, Freetown, con poco preavviso. La società gli ha detto che era una promozione, ma non era così sicuro.

Poi, il 20 maggio 2013 , uno dei parenti di Conteh mi ha chiamato per dire che era morto in un incidente motociclistico sulla via per Bumbuna. Lui aveva lasciato il mio numero, e mi vengono i brividi a pensare che era perché sentiva la sua vita era in pericolo.

Ho iniziato a fare telefonate e chiesto ad un amico giornalista di indagare. Perché Conteh stava percorrendo la strada per Bumbuna il Sabato (18 maggio) quando non lavorava più nella miniera, ed era il suo giorno libero?

È emerso che il Capo Paramount in Bumbuna aveva chiesto a Conteh di fare alcune riparazioni a casa per lui. Anche se Conteh aveva detto agli amici che non voleva fare il viaggio in moto di sei ore, il capo ha insistito e Conteh ci andò, lasciando Freetown alle 04:00 . Si era fermato a Makeni, capoluogo regionale, dove vide alcuni colleghi prima di continuare il suo viaggio verso Bumbuna. Ha parlato alla moglie alle 11 di sera, ed è stata l’ultima volta che  chiunque lo abbia sentito.

Il suo corpo è stato trovato il mattino presto il giorno successivo – Domenica 19 maggio – che giaceva in una palude lungo la strada. Il cranio era fratturato. I suoi jeans erano strappati. Il suo telefono mancava. La sua moto non è stata seriamente danneggiata.

La polizia, attraverso la divisione traffico, ha subito escluso l’incidente come casuale della la morte di Conteh. AML ha detto che stava conducendo un’inchiesta , ma successivamente ha messo molte difficoltà nello stabilire i dettagli esatti. Attivisti della società civile hanno invitato la polizia della Sierra Leone a indagare. L’ispettore generale della polizia ha riferito che stava aspettando informazioni dai gruppi interessati “partner” della polizia, che sembrava che volessero sostegno finanziario per condurre le indagini. Alla fine, non è mai successo.

Un meeting soffocato
Ho pensato a Conteh il mese scorso a un meeting a Freetown , dove stavo presentando i miei risultati della ricerca sul ruolo del governo e AML in Tonkolili , e sui diritti umani e sviluppo tra le sfide più in generale in Sierra Leone. Ho presentato il rapporto di Human Rights Watch, che solleva interrogativi su presunte violazioni di AML dei diritti umani, nonché il fallimento del governo – che promuove costantemente attività della società in quanto essenziali per lo sviluppo nazionale – a tenere l’impresa responsabile. Come uno dei paesi più poveri del mondo, la Sierra Leone ha certamente bisogno di investimenti e il settore minerario è centrale per l’economia, ma la mia ricerca ha scoperto che le istituzioni statali chiave sembrano aver mostrato mancanza di volontà, interessi e la capacità di garantire ai propri cittadini che i diritti siano rispettati.

Open Government Initiative della Sierra Leone, che è stato progettato per migliorare il flusso di informazioni alle persone e si trova nell’ufficio del presidente Ernest Koroma, che ha ospitato l’evento. Speravo per un dialogo aperto, franco e costruttivo, ma i funzionari del governo erano in gran parte arroganti, e gli esponenti aziendali piuttosto ostili. Circa 25 attivisti hanno partecipato alla riunione, ma solo un paio di domande hanno aperto la strada a sterili commenti. La maggior parte dei giornalisti locali hanno fatto eco all’atteggiamento del governo e dellla società. Khadija Sesay, il direttore di Open Government Initiative, è stato anche minacciato dopo la riunione per il suo coinvolgimento.

Una persona che faceva una dichiarazione era un amico giornalista che era stato in carcere la settimana precedente con l’accusa ridicola di diffamazione sediziosa dopo aver ospitato un programma radiofonico in cui un ospite avrebbe apparentemente insultato il vicepresidente del paese. Dopo una protesta, è stato rilasciato.

Sierra Leone ha la reputazione di essere una democratica aperta, ma sembrava che le uniche persone che si sentivano a loro agio commentando il rapporto di Human Rights Watch alla riunione erano del governo e funzionari aziendali. Non biasimo le persone per non poter parlare pubblicamente di opinioni critiche verso le autorità, dato il potenziale per l’arresto o peggio. Ma quando penso al dibattito e al soffocamento dei mezzi di comunicazione, mi ricordo l’umiltà tranquilla di Sallu Conteh e del suo stoico coraggio.

So che se fosse stato lì, avrebbe detto qualcosa.

di Rona Peligal
Human Right Watch

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